Définition

L’épilepsie est un phénomène électrique anormal qui se produit dans le cerveau.

Le cerveau est composé de cellules nerveuses appelées « neurones », qui communiquent entre elles grâce à des influx électriques. Lorsque ces derniers sont trop anormalement élevés, une crise d’épilepsie a lieu. Cette crise apparaît soudainement et se traduit par des manifestations extérieures diverses, pas forcément agressives et spectaculaires, et de courtes durées.

À noter qu’une crise d’épilepsie unique et sans récidive ne constitue pas une maladie épileptique. Une personne est dite « épileptique » lorsqu’elle est victime de plusieurs crises.

On distingue deux types de crises d’épilepsie :

  • Les crises d’épilepsie focales : lorsque les activités électriques se produisent dans une zone précise du cortex cérébral.
  • Les crises d’épilepsie généralisées : lorsque les activités électriques se produisent dans tout l’ensemble du cortex.

Causes et facteurs de risques

Si on peut expliquer ce qui provoque les crises d’épilepsie, on ignore encore jusqu’à présent ce qui provoque l’augmentation anormale des décharges d’influx nerveux dans le cerveau. Plusieurs pistes sont néanmoins envisagées : 

Des anomalies cérébrales

Appelée « épilepsie acquise », la maladie est causée par des anomalies cérébrales et fait généralement suite à un traumatisme crânien important, à une lésion cérébrale, à une tumeur au cerveau, à une malformation du cortex cérébral, à une méningite ou un accident vasculaire cérébral.

Le facteur héréditaire

Dans 40 % des cas, l’épilepsie est due à un facteur héréditaire. À la différence d’autres maladies du même genre néanmoins, elle ne se transmet pas de génération en génération. Il se peut qu’elle ne se manifeste pendant une cinquantaine d’années pour réapparaître soudainement chez une personne dans la quatrième ou la cinquième génération. N’étant pas causée par des lésions cérébrales, ce type d’épilepsie est beaucoup plus facile à traiter.

Le sevrage

L’arrêt de la consommation d’alcool peut provoquer des crises d’épilepsie néanmoins, elles sont plus considérées comme des symptômes de sevrage que de manifestations épileptiques.

Certaines épilepsies apparaissent sans aucune raison apparente. On les répertorie dans la catégorie des épilepsies cryptogénétiques.

Symptômes

Les symptômes de la maladie peuvent varier selon le type d’épilepsie.

Dans le cas d’une épilepsie focale, les crises ne durent que quelques minutes et les patients restent généralement conscients. Selon la zone du cortex atteinte, les crises se manifestent par :

  • Des contractions et des secousses d’un ou de plusieurs membres du corps si les influx électriques se produisent dans une zone motrice ;
  • Des picotements et des sensations de brûlure sur la peau si les activités électriques se produisent dans une zone sensitive ;
  • Des hallucinations si les activités électriques se produisent dans une zone auditive, olfactive et gustative ;
  • Des sensations de lourdeur et une sudation importante lorsque les influx électriques anormaux se produisent dans des zones de commande ;

Dans le cas d’une épilepsie partielle complexe, les crises peuvent durer et le patient n’en garde aucun souvenir.  Elles se manifestent par :

  • Un état de conscience altérée ;
  • L’exécution de gestes semi-automatiques comme la répétition d’un son, d’un geste ou d’un mot sans en avoir conscience.

Dans le cas d’une épilepsie généralisée, les crises peuvent se manifester de différentes manières :

  • Par des absences, qui se traduisent par un arrêt soudain des activités, une accélération des mouvements des yeux et des lèvres et un oubli de cette petite période ;
  •  Par des crises tonico-cloniques, souvent spectaculaires, elles commencent souvent par une perte de conscience, un raidissement du corps ainsi que des violentes secousses qui se terminent par un coma postcritique ;
  • Par des crises toniques, qui se manifestent par une perte de conscience et un raidissement de tout le corps, mais sans convulsion ;
  • Par des crises myocloniques, très brèves, elles se traduisent par des secousses bilatérales, mais sans aucune perte de conscience.

Complications possibles

Les crises elles-mêmes peuvent être dangereuses. Elles peuvent causer des blessures importantes si elles surviennent soudainement dans un endroit inapproprié. Si elles durent longtemps, elles peuvent provoquer un manque d’oxygène dans certaines zones du cerveau et provoquer des séquelles neurologiques irréversibles. 

Dans de rares cas, les crises peuvent entraîner la mort du patient. On parle alors de « Mort Subite Inattendue et Inexpliquée en Epilepsie ».

Traitements

L’épilepsie se guérit très bien aujourd’hui. Selon le type de la maladie et l’âge du patient, il est aujourd’hui possible de proposer un traitement adapté à chaque patient et à la complexité de leur maladie. Ce qui permet de soigner totalement la maladie ou du moins, de réduire la fréquence des crises jusqu’à ce qu’elles disparaissent totalement.

Il est donc tout à fait possible de rester épileptique tout en ayant aucune crise, et ce, grâce à la prise de médicaments.

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