Définition

La lithiase biliaire ou cholélithiase est une maladie caractérisée par la formation de calculs dans la vésicule biliaire, organe situé du côté droit de l’abdomen et qui renferme la bile produite par le foie.

Les calculs sont des corps cristallins de tailles variées et de dimensions diverses, formés par une concentration massive de cholestérol et de bilirubine parmi les composants de la bile. On peut ainsi distinguer deux types de calculs biliaires :

  • Les calculs de cholestérol : les plus nombreux et les plus fréquents, ce sont des corps sous la forme de cristaux composés par du cholestérol durci.
  • Les calculs pigmentaires : peu nombreux, ce sont des corps sous la forme de cristaux composés de bilirubine.

Causes et facteurs de risques

Si l’on sait que les calculs biliaires se forment lorsque la bile contient trop de cholestérol et de sels biliaires, l’on ignore encore aujourd’hui ce qui déclenche réellement cette formation. Toutefois, plusieurs facteurs de risque ont été mis en évidence :

  • L’âge.
  • Les problèmes de poids, même minimes.
  • La présence de triglycérides en quantité importante dans le sang (diabète).
  • Les médicaments pris en vue de réduire la concentration de cholestérol dans le sang.
  • La présence d’œstrogènes en quantité élevée dans l’organisme (grossesse, contraception, etc.)
  • Le jeûne prolongé de même que la perte de poids rapide, car ils empêchent la vésicule biliaire de se contracter normalement, d’où la présence élevée de cholestérol dans la bile.

À noter également que les femmes sont beaucoup plus touchées que les hommes et que certaines ethnies souffrent également de calculs biliaires plus que d’autres.

Symptômes

Les calculs biliaires ne présentent que très rarement des symptômes, voilà pourquoi ils ne sont pas facilement décelables. La plupart du temps, on les repère par hasard et souvent lors d’échographies à la recherche d’une pathologie qui n’a rien à avoir avec eux.

Lorsqu’ils sont à un stade avancé, les calculs provoquent des crises qui peuvent durer plusieurs minutes. Elles se manifestent par des douleurs plus ou moins intenses et persistantes au niveau :

  • De l’abdomen, au centre ou à droite ;
  • Du dos et entre les omoplates ;
  • Sous l’épaule droite ;

Ces douleurs s’accompagnement généralement de nausées et de vomissements et peuvent persister pendant plus de 20 minutes, et ce, pendant des semaines voire des mois.

Complications possibles

Les calculs biliaires peuvent obstruer les canaux et empêcher l’écoulement de la bile du foie à l’intestin grêle. Cela va entraîner une inflammation de la vésicule, des canaux bouchés et du pancréas, une ischémie et une nécrose des cellules bloquées et au pire, une infection bactérienne.

Traitements

Le diagnostic est établi après une échographie et des prises de sang visant à évaluer l’évolution des calculs. S’ils sont qualifiés de « silencieux » c’est-à-dire qu’ils ne provoquent pas de crise et donc de douleurs, ils n’ont pas besoin d’être traités. En revanche, s’ils deviennent douloureux, c’est le signe d’une inflammation, la prise de médicaments ou l’intervention chirurgicale doit être envisagée.

Les médicaments

Selon la gravité des symptômes et des résultats des analyses, le médecin pourra prescrire :

Des antibiotiques

Ils sont prescrits si la présence de bactéries pouvant entraîner une grave infection est soupçonnée, notamment en cas de fièvre, de frissons, etc.

Des antidouleurs & des antispasmodiques

Une fois la crise déclenchée, elle peut durer longtemps et peut revenir régulièrement. Des antalgiques non opiacés ainsi que des antispasmodiques sont donc prescrits pour soulager la douleur particulièrement intense qui survient.

Des antiémétiques

Ces médicaments sont prescrits pour soulager les nausées et les vomissements.

La chirurgie

Si les médicaments ne suffisent plus à soulager la douleur ou si les examens et les analyses révèlent des inflammations importantes (telles que la cholécystite) dues à l’obstruction des canaux biliaires, une intervention chirurgicale nommée « cholécystectomie » est préconisée afin d’enlever complètement les calculs incriminés.

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